Ciencia y Tecnología

La sonda espacial DART impacta con éxito en el asteroide Dimorphos


Después de 10 meses de vuelo en el espacio, la sonda espacial DART de la NASA impactó con éxito en su asteroide objetivo ayer lunes por la noche, el primer intento de la agencia de mover un asteroide en el espacio. El control de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, anunció el impacto exitoso a las 23:14 GMT.

Como parte de la estrategia general de defensa planetaria de la NASA, el impacto de DART contra el asteroide Dimorphos demuestra una técnica de mitigación viable para proteger el planeta de un posible asteroide o cometa que se dirija a la Tierra.

“En esencia, DART representa un éxito sin precedentes para la defensa planetaria, pero también es una misión de unidad con un beneficio real para toda la humanidad”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “A medida que la NASA estudia el cosmos y nuestro planeta natal, también estamos trabajando para proteger ese hogar, y esta colaboración internacional convirtió la ciencia ficción en un hecho científico, demostrando una forma de proteger la Tierra”.

DART apuntó a la pequeña luna del asteroide Dimorphos, un cuerpo pequeño de solo 160 metros de diámetro. Orbita alrededor de un asteroide más grande de 780 metros, llamado Didymos. Ninguno de los asteroides representa una amenaza para la Tierra.

El viaje de ida de la misión confirmó que la NASA puede navegar con éxito una nave espacial para colisionar intencionalmente con un asteroide para desviarlo, una técnica conocida como impacto cinético.

Ahora, el equipo de investigación observará Dimorphos utilizando telescopios terrestres para confirmar que el impacto de DART alteró la órbita del asteroide alrededor de Didymos. Los investigadores esperan que el impacto acorte la órbita de Dimorphos en aproximadamente un 1%, o aproximadamente 10 minutos; medir con precisión cuánto se desvió el asteroide es uno de los propósitos principales de la prueba a gran escala.
 

La luna asteroide DimorphosLa luna asteroide Dimorphos vista por la nave espacial DART 11 segundos antes del impacto. El generador de imágenes DRACO de DART capturó esta imagen a una distancia de 68 kilómetros. Esta imagen fue la última completa de todo el asteroide Dimorphos.         NASA/Johns Hopkins APL

“La Defensa Planetaria es un esfuerzo unificador global que afecta a todos los que viven en la Tierra”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica en la sede de la NASA en Washington. “Ahora sabemos que podemos apuntar una nave espacial con la precisión necesaria para impactar incluso contra un cuerpo pequeño en el espacio. Solo un pequeño cambio en su velocidad es todo lo que necesitamos para hacer una diferencia significativa en el camino que recorre un asteroide”.

El único instrumento de la nave espacial, la cámara de reconocimiento para navegación óptica (DRACO), junto con un sofisticado sistema de guía, navegación y control que funciona en conjunto con algoritmos de navegación autónoma en tiempo real con maniobras de cuerpo pequeño (SMART Nav), permitieron a DART identificar y distinguir entre los dos asteroides, apuntando al cuerpo más pequeño.

Estos sistemas guiaron la nave espacial en forma de caja de 570 kilogramos a través de los últimos 90.000 kilómetros del espacio hacia Dimorphos, chocando intencionalmente contra él a aproximadamente 22,530 kilómetros por hora para reducir ligeramente la velocidad orbital del asteroide. Las imágenes finales de DRACO, obtenidas por la nave espacial segundos antes del impacto, revelaron la superficie de Dimorphos en primer plano.


Con el par de asteroides a 11 millones de kilómetros de la Tierra, un equipo global está utilizando docenas de telescopios estacionados en todo el mundo y en el espacio para observar el sistema de asteroides. En las próximas semanas, caracterizarán la eyección producida y medirán con precisión el cambio orbital de Dimorphos para determinar la eficacia con la que DART desvió el asteroide. Los resultados ayudarán a validar y mejorar los modelos informáticos científicos fundamentales para predecir la eficacia de esta técnica como método fiable para la desviación de asteroides.

“Esta misión, primera en su tipo, requirió una preparación y precisión increíbles, y el equipo superó las expectativas en todos los aspectos”, dijo el director de APL, Ralph Semmel. “Más allá del éxito verdaderamente emocionante de la demostración de la tecnología, las capacidades basadas en DART algún día podrían usarse para cambiar el curso de un asteroide para proteger nuestro planeta y preservar la vida en la Tierra tal como la conocemos”.

PIE DE FOTO: El asteroide Didymos (arriba a la izquierda) y su luna, Dimorphos, unos 2,5 minutos antes del impacto de la nave espacial DART de la NASA. La imagen fue tomada por el generador de imágenes DRACO a bordo de la nave desde una distancia de 920 kilómetros. Esta imagen fue la última en obtener una vista completa de ambos asteroides.

El siguiente vídeo muestra los últimos cinco minutos y medio de imágenes antes de la colisión de la nave espacial DART con el asteroide Dimorphos.

 


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La sonda espacial DART impacta con éxito en el asteroide Dimorphos. NASA

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